東京大学教養学部自然科学ゼミナール 実験生命科学 / University of Tokyo Experimental Life Science Course for Undergraduate Students

February 3, 2018

 松田良一先生の主催する東京大学教養学部自然科学ゼミナール(ゼミじゃなくて実習かも?)実験生命科学にて講演しました。学部1・2年生向けで、ニワトリ胚から骨格筋細胞、心筋細胞、脳細胞などを取り出して培養するという内容(のはず)です。学生さん達は実験の待ち時間などに研究者からの話を聞く機会があり、その一人として私も呼ばれたわけです。ご存知の方も多いと思いますが、松田先生は非常に教育に力を注いでくださっており、多大なる手間と時間をかけてこのゼミを開催してくれています。さらに、このゼミは一般入試の学生と、PEAKと呼ばれる教養学部英語コースの学生の両方が選択できる数少ない(らしい)授業の1つでもあります。なので、実験の説明も私の講義も全て英語でした。大学1・2年生のうちから、こうした形で英語に触れられる機会があることを、私は羨ましく思います。なんせ留学してから英語では大いに苦労しましたので。思い出したくないくらいに。

 私にとってこのゼミが特別なのは、17年前に当時大学1年生だった私自身もこのゼミを受講したからに他なりません。当時の日程を見ると、2000年12月25日から12月30日までの開催であり、こんな年の瀬によく松田先生とスタッフの方々は時間を取ってくれたなと驚きます。学生だった私はまあそんなもんかと思っていましたが。今ならブラックと言われてしまうでしょうか。

 今でもそうなのかわかりませんが、私が入った理科一類というのは工学・物理系に進学する人達が多く、生命科学系の実験は、並べた恒温槽にチューブを順番に浸していく伝説的な手動PCRしかありませんでした(あれはあれで非常に教育的なのですが、手動PCRはもうやっていないそうです)。なので、当時の私はできるだけ自分から動いて、生命科学に関する情報を得たり、実験をする機会を探していました(なぜ生命科学系に進学する人達が多い理科二類ではなかったかというと、前期は理科二類で受験に失敗し、後期では理科二類に必須の生物を受験科目として勉強していなかったから。松田先生に怒られそうですが)。このゼミは、まさに私が探し求めていた機会そのものであり、内容もとても刺激的でした。ニワトリ胚から取り出した細胞は、その持ち主だったニワトリ自身は死んでしまっているのに生き続け、骨格筋細胞は融合してより筋細胞らしくなり、心筋細胞は拍動していました。科学・理科の教員だった両親や研究者だった叔父(田中英明、故人)の影響もあってか、私が研究者になると決意したのはかなり早かったのですが、このゼミは私のその気持ちをさらに後押ししてくれました。私が学部1・2年生の間に、一体何種類授業を取り、そのうち何個覚えているでしょうか。このゼミは、もしかしたらトップかもしれない、強烈な印象を残してくれました。後に留学し、心筋細胞に分化して拍動しているiPS細胞を見たときも、時間的にも場所的にも遠いこのゼミのことを思い出したのです。

 という、私のような学生さんもいるかもしれないと考えると(いないかもしれないけど)、私の研究内容だけではなく、研究者としての人生・生活がどんなものか、どういうキャリアをたどっていくのか、という話もした方がいいと思い、講演内容に取り入れました。学生さん達も熱心に聞いてくれました。これまでに何度も学生さん達にお話をする機会があり、中にはどんなに問いかけても返事をしてくれなくて、独り言を喋っているんじゃないかと錯覚するときもあるのですが、今回はその真逆でした。また、私が同年代だった頃よりみなさん英語が上手ですね。学生さん達の今後に、何かしら意味のある話になったならよいと祈っています。

 2年前、ちょうど留学から帰国した際に講演の依頼を受け、今年で3年連続3回目のお話になりましたが、今年で松田先生がご退官されるということで最後になりました。生まれた川に戻ってくるサケのように、このゼミに戻ってきて話をする貴重な機会を与えてくださった松田先生に感謝申し上げます。また、学生さん達に同じような機会が引き続き与えられていくことを願っています。

 

 

 I gave a talk at the University of Tokyo experimental life science course that Dr. Ryoichi Matsuda organizes. This course is for freshmen and sophomores, and they isolate and culture skeletal muscle cells, heart muscle cells, and brain cells from chick embryos. The participants also hear talks by several scientists during incubation times, and I was one of them. Dr. Matsuda is well known to be an eager educator, and puts a huge effort to organize this course. Moreover, this course is one of the (allegedly) very few classes that students from both Japanese and English courses can take. Therefore, the explanations of the experimental procedures by Dr. Matsuda and my talk were all in English. I really envy the current students for having such a nice opportunity to be exposed to English in that manner, as I struggled so so much in communicating in English when I started working in the US (I do not even want to recall those days).

 The very reason why this course is so special for me is because I took the same course 17 years ago when I was a freshman. The course was held from December 25th to 30th in 2000. It is surprising now that Dr. Matsuda and his staff sacrificed their time at the very end of the year (or even the millennium). As just an undergraduate student at that time, I did not care that at all though.

 I do not know the current situation, but the majority of the undergraduate students in the Science I course at the University of Tokyo (where I was) back then chose to major technology or physics. The only one life science experiment we had was the legendary manual PCR by soaking tubes again and again and again in oil baths set at three different temperatures (that was indeed educational, but I heard unfortunately they no longer do that). Because I was interested in life science, I had to actively move around to collect information about the life science departments at the University of Tokyo, and was seeking for a chance to do some experiments. This course was exactly what I was looking for, and very stimulative too. The cells isolated from a chick embryo stayed alive, even though the chick embryo itself was dead. The skeletal muscle cells fused to become more muscle-like, and heart muscle cells were beating in a dish. I was perhaps influenced by my parents who were science teachers and my uncle who was also a scientist (Dr. Hideaki Tanaka, deceased) to decide to become a scientist quite early in my life. This course definitely pushed me further towards that direction. I wonder how many classes I took in my freshman and sophomore years, and how many of them I remember now. This course may be the best one with the vivid impression left in me. When I saw beating cardiomyocytes differentiated from human iPS cells as a postdoc in the US, I remembered this course that was both spatially and temporally far far away.

 My talk included not only my research itself but also my life as a scientist and the career path that I took, as there could be (or could not be, of course) students like I was. The students were engaged, listening to my talk. I have had many chances to talk to students, and sometimes I felt I was almost just talking to myself as they showed no response, but the students this time were at the opposite side of the spectrum, as they were very enthusiastic. Also, their English is so much better than mine was at their age. I was impressed. I hope my talk was somewhat valuable for them.

 Dr. Matsuda asked me to give a talk in this course 2 years ago right after I came back to Japan from the US. This time was the third but the last one, as Dr. Matsuda is retiring from his current position. I thank Dr. Matsuda for giving me an opportunity to come back to this course to talk to students, like salmons returning to the rivers where they were born. Also, I hope future students will still have similar opportunities like this course.

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